Sometimes, People Break Too

Have  you  ever  looked  at  a  child’s  most  beloved  toy  and  seen  how  it  has  begun  to  fray  at  the  edges,  how the  buttons  and  knobs  have  started  to  fall  off  and  the  stuffing  has  begun  to  seep  out  of  little  holes? 

Or how,  gradually,  through  daily  use  and  rough  handling,  they  threaten  to  utterly  disintegrate  or  fall  into almost  permanent  disrepair?

Well,  sometimes,  humans  may  do  that  too.  Only,  it’s  not  necessarily  visible  to  the  naked  eye.  Those frayed  edges  might  reveal  themselves  in  the  way  your  mind  begins  to  unravel  and  give  way  under  the weight  of  daily  life and its  constant  emotional  demands.

It  might  be  the  subtle  dimming  of  light  in  one’s  eyes  after  having  seen  things  a  human  shouldn’t  have to  see  or  the  way  your  insides  twist  into  a  knot  of  jangled  nerves  and  worn  out  things  and  remain  that way.

The  telling  difference  between  a  toy  and  a  person,  however,  is  that  very  often,  no  one  stops  to  attend  to the gaping  holes  and sew them  shut  again  before they  spread  too  far  or  open  too wide.

No  one  comes  along,  armed  with  a  warm,  damp  cloth,  to  lovingly  wash  away  years  of  accumulated grim,  before they  gently  set  you down onto  a  fluffy  pillow  to await  the  embrace  of  someone  who cares or  put  you back  on the  high  shelf, all  shiny  and seemingly  new  once more.  

image

Sometimes,  no  one  tries  to  fix  us  when  we  start  to  break  and  more  often  than  not,  just  like  a  toy,  we  fall apart  at  the seams. It  starts  out  subtly  enough,  blink  too  much  and  you  might  even  miss  it. 

It’s  the  way  your  eyes  flick  from left  to  right,  never  settling  on  any  one  thing  for  very  long,  as  if  they  are  searching  unseeingly  for something  just  beyond their  sight.  

It  is  in  the  way  that  your  thoughts  race,  keeping  you  awake  until  the  darkest  hours,  even  though  your body  is  fit  to  collapse  from  exhaustion  and  is  all  but  begging  you  for  a  few  moments’  worth  of uninterrupted, mindless  sleep.

It’s  why  you  have  to  force  a  smile  or  guffaw  out  a  laugh  in  order  to  keep  up  appearances  or  drag  yourself out  of  bed  to  face  another  day,  wishing  before,  you’ve  even  gotten  dressed,  that  this  day  could  be  over. Soon.

It  is  how  you  push  loved  ones  away,  even  as  your  heart  pleads  with  you  to  make  them  stay. 

It’s  the reason  you  lie  and  tell  yourself  you’re  better  off  alone,  even  when  loneliness  is  the  very  thing threatening  to  tear  you apart.

It’s  eating  food  and  tasting  ash  or  walking  out  in  the  summer  sunshine  and  yet,  you  feel  bitterly  cold within.

It  exists  in  the  way  you  begin  to  feel  like  a  crazy  person  for  wanting  to  be  ‘normal’  again,  to  feel  sane because  you  recognise  with  the  greatest  fear  that  right  now,  you’re  anything  but.  It’s  gripping  tighter and  with an  even greater  urgency  just  as  you feel  yourself  falling  and  start  to let  go.

These  are  the ways in which we break… slowly, gently, but  with  painful  awareness  all  the while.

The  truth is, our  physical  bodies  almost  never  show the true depth of  our  wholeness  or  indeed,  in stark contrast, our  brokenness  but  the signs are  always  there,  lying  just  below  the  surface.  

Society  has  made  us feel  ‘wrong’,  flawed  or  damaged  if  we  admit  that  we  are struggling  or  if  we  can’t project  a  façade  of  togetherness  throughout  our  lives.  It  starts  when  you’re  a  teenager  and  sadly,  it  never really  stops from  there on out.

If  you  don’t  fit  just  so,  then  get  the  hell  out  of  the  toy  box  that  is accepted  society,  that’s  what  ‘they’ will  say… but sometimes,  it  is  in  our  falling  to  the  floor  that  we  get  noticed  and  found  again. 

Sometimes, showing  that  we  are  breaking  and admitting  that  we  can’t  fix ourselves  alone  is  the first  step  to  healing and  it  opens up  the  possibility  of  our  being  put  back  together  again before  it  is too  late.

Here’s  the  catch  though:  just  like  a  child’s  favourite  toy,  you  are  never  quite  who  or  what  you  were before. 

Sure,  you may have been  stitched back together  but  maybe  the  cotton  isn’t  always  of  a  complementary  colour  or the  handiwork  is  fairly  shoddy  or  rudimentary  at  best  (much like  my  sewing…)  and it’s noticeable.  

The  world  has  lead  us  to  believe  that  looking  different  and  being  resuscitated  and  effectively  ‘brought back  to  life’  is  not  acceptable.  Sorry,  friend  but  that  ‘damaged  goods’  label  is  yours  to  keep  –  but  you know  what?  It  doesn’t  have  to  be!  Rip  it  off,  throw  it  to  the  ground  and  get  the  hell  on  with  your  life again.

Because  truthfully,  the  most  beautiful  things  in  life  can  emerge  from  brokenness  and  scars  are  only proof  that  you  have  lived. They’re  sexy  in  a  way  because  they  remind  you  that  something  tried  to  kill you and you managed to  damn it  and live to  see  another  day.

So yes, sometimes,  people  break  too  –  but  much  like  with  toys,  we’re  capable of  being  fixed again  too.

image

Taking University… One Day at a Time

As  my  university  ‘career’  careens  ever  closer  to  a  dramatic  and  fast-paced  end  (at  least  for  now…) Fast & Furious  style,  I’ve  started  to  realise  that,  well,  in  so  many  ways,  I  don’t  really  want  it  to  end  as  much as  I  thought  I  did  but,  if  I  am  brutally  honest,  I  don’t  want  it  to  end  because,  above  all  else,  I  am  scared…

It  probably  sounds  crazy  since  university  is  hailed  as  the  ultimate  bane  of  every  20-  or  30-something young,  studious  adult’s  life  but  here’s  the  thing…  it  really  isn’t  in  the  greater  context  of  things. 

There are  worse  things  than  meeting  people  who,  for  the  first  time  in  your  life,  are  just  as  passionate  and likeminded  as  you  are,  who  can  write  a  thousand  words  without  taking  three  years  but  rather  three  hours, tops  or  who  like silly, random  things like stationery  as  much as you do.

There  are  more  terrifying  things  in  life  than  cramming  a  semester’s  worth  of  revision  into  the  fleeting timeframe  of  several  hours  and  then  waiting  on  tenterhooks  to  write  an  hour-long  test  that,  in  the  end, wasn’t  quite  as  terrible  as  you’d anticipated  when you  talk  about  it  afterwards in the corridor.

There  are  harder  things  than  discovering  that  many  of  the  people  you  meet  throughout  your  time  at university  will  not  suddenly  become  some  permanent  part  of  your  life  or  future…  but  here’s  the  good bit:  they’re  a  reliable  and  reassuring  part  of  your  present  and  they  will  be  able  to  relate  to  you  more  than people  you  have  known  since  childhood,  more  than  your  more  longstanding  friends  and  family  and more than even you yourself  can  sometimes  and  that’s  a pretty  incredible  thing.

Before  I  commenced  my  studies  in  2014,  I  was  probably  more  nervous  about  applying  for  university (that  was  the  most  stressful  part  of  my  university  experience,  hands-down)  than  I  was  about  actually studying  but  once  I  moved  up  to the big  city  in  February  of  that  year,  I  realised  it  was  going  to  be  a  lot more difficult  (and  shall  we  say,  ‘growth-promoting’?)  than I  had  possibly  imagined.

You see,  the  really  difficult  thing  one  has  to  grasp  about  university,  perhaps  more  than  anything  else,  is forcibly  having  to come  to terms with the fact  that  life  is no longer  mere  child’s play, that, irrespective of  what  other  people  may  tell  me  to  do, at  the end  of  the  day,  for  many  of  us,  this  is  the  very  first  time in our  lives  that  we  are  entirely  free  (and  terrifyingly  so)  to make our  own decisions.

These  decisions  are  the  ones  that  will  see  you  sitting  outside  in  the  balmy  air  of  a  late  summer’s  night and  singing  along  to  The  Script  and  The  Weeknd  with  one  or  two  close  friends,  beneath  a  dark  sky, giddy  with  the  breath-taking  combination  of  scattered  city  lights  and,  perhaps  even  rarer,  pinprick  stars.

image

It’s  discovering  that  the  people  you  thought  you  had  learned  to  trust,  that  you  had  best  bonded  with  and hoped  would  be  the  select  few  to  keep  your  faith  and  always  have  your  back  in  a  sea  of  warmongers, are  the  very  ones  who  will  be  the  quickest  to  turn  around  and  stab  you  in  the  back  and  profess  that  it was  simply  ‘by  accident’… 

It’s  realising  this  and  then  watching  your  world  crash  to  the  floor  –  followed shortly  thereafter  by  your  battle-weary  knees  –  as  you  curl  into  a  desolate  corner  of  an  empty  room  in  a city  that  suddenly  seems so  foreign and  loveless,  and cry.

It’s  learning  that  you  have  to  start  actually  being  an  adult,  that  things  like  cooking,  cleaning  and  grocery shopping  become  daily  or  weekly  chores  that  have  to  be  learned  and  mastered  adequately  enough  to avoid starvation or  having  to walk  around naked.

It’s acknowledging, too,  that  maybe you should have paid greater  attention  to  your  parents  when  they  tried  to  teach  you  practical  life  skills,  like  how  to  stock  your fridge  or  to  whip  up  a  healthy  meal  instead  of  splurging  on  fast  food  or  resorting  to  two-minute  noodles like helpless  students everywhere, forever  and  ever, amen.

It  is  the  surprising  joy  and  ease  in  which  you  learn that  your  lecturers  can  sometimes  take  the shape  of friends  and  that,  in  this  more  than  anything  else,  therein  lies  the  tellingly  difference  between  high  school and  university.  It’s  becoming  someone  your  instructors  can  rely  on  when  they  need  a  task  performed,  a class  email  sent  out  in  the  most  unexpected  of  hours  or  simply  being  there  to  lend  an  ear  when  they, too,  need  to  vent. 

It’s  recognising  that  they,  more  than  anyone  else  you’ve  met  up  until  now,  will  be able  to counsel  you in  everything  from  your  love  life  (if  you believe you  really  can have your  cake  and eat  it  in  university)  to  your  next  assignment/essay  (that  will  require  days  of  hard  work  and  sleepless nights  to complete and  you’ll  probably  still  only  scrape  a pass)  and beyond…

It  is  accepting  that  university,  just  like  high  school  before  it  or  the  workplace  that  is  to  follow,  is  simply another  phase  of  so many  people’s  lives  but  it  is one that  provides  you with the most  potential  for  selfgrowth, hard-learned lessons and unforgettable experiences, which  will  all,  in turn,  mould you into the person  you  need to  become  –  or  even  help  you  to  find  yourself  again  after  you  realise that  you’ve  been living  as  someone  else  for  much too long. 

It  sometimes  even gives  you that  unexpected second chance when you feel  like you’ve screwed  up way  too many  times  and that  is both moving  and beautiful.

It  is  understanding  that  it  isn’t  easy  but  it  can  be  good  and  fun  all  the  same  and  that,  despite  all  the stress,  assignment  deadlines  and  seeming  endless  lectures  (as  you  sit  in  class  literally  counting  down the  minutes  to  the  end  of  your  timetable’s  final  period),  that  it  is  something  from  which  you  will  emerge with  more  maturity,  passion  and  education  than  you  ever  thought  possible  and  that,  somewhere  along the way, you  have  surprised  even  yourself  and  managed okay.

If  studying  at  university  has  taught  me  anything,  it  is  that,  for  as  many  times  as  I  have  been  afraid  in  the past  three  years  and  have had  to  deal  with things  I  never  thought  I’d  be  able  to  cope  with,  I  have  come out  of  it  relatively  unscathed  and  somehow  been  ready  to  fight  another  day,  or  have  emerged  with  more passion  and  know-how  than  I  ever  hoped  to  accumulate,  both  for  my  future  career  and  indeed  for  my life.

What’s  more, it  has  taught  me that  though this  has  and  often  still  is  a  scary  phase  of  my  life, which  has forced  me  out  of  my  comfort  zone  more  times  than  I  care  to  count,  it  has  also  taught  me  that,  just  like with  everything  else,  university  is  about  taking  life  one  day  at  a  time  and  knowing  that,  even  though  the next  phase  (i.e.  working  or  finding  a  job)  is  decidedly  frightening,  I’ve  already  (well,  almost…  and  I write that  with a sharp, hesitant  intake of  breath)  survived the  thing  that  scared me two years ago  –  and that, if nothing else, is one hell of an achievement.

Things Life Has Taught Me… So Far

Some say  life  is  a  teacher…  and  truthfully,  they’re  right.  Life  has  taught  me  a  lot  of  things,  some of  them  good, some of  them  bad. Here  is  a list  of  some of  the  things life has  taught  me… so  far:

1Life  isn’t  fair  but  every  so often, it’s beautiful  anyway

I  know  now  that  the lives  we lead are  not  and never  will  be  fair, not  to any  person  or  thing  but  even in the midst  of  our  greatest  battles,  our  lowest  of  lows and our  most  emphatic falls  from  grace, life is beautiful…  We  just  need  to  take  the  time to look  and  actually  see that  every  once  in a while.

image

Photo Credit: Facebook

2Patience  is  indeed  a virtue… but  sadly,  not  one we were  all  blessed with

Yes,  patience  is  a  virtue  but  it  is  not  one  that  we  were  all  blessed  with.  Much  like  the  world  I  have grown  up  in,  I  tend  to  want  things  to  be  instant,  like  coffee  or  internet  searches  on  Google.  I  get  impatient and  frustrated  so  often  when  things  don’t  snap  to  and  happen  already  but  it’s  only  when  I  remind  myself that  anything  worth having  takes  time… or  else,  it  simply  isn’t  worth your  time.  

This  can  quite  literally  include  anything  from  your  dream  profession  to  your  love  life  and  to  even  the more  mundane,  everyday  things  like  surviving  the  rat  race  that  is  peak  time  traffic  or  finishing  a  finicky assignment/project  for  school, university  or  work.

However,  like  most  other  virtues,  traits  and  skills,  our  degree  of  patience  can  be  increased,  controlled and changed… it  simply  requires:  a certain amount  of  willingness  to  try.

3You can never  go back  to the moment  you were in  before  –  that  moment  is gone

I’ve  learnt  that  friendships,  relationships,  career  choices  and  even  the  most  basic,  yet  all-defining everyday  choices  cannot  necessarily  ever  be  returned  to,  revised  or  repeated.  Such  moments  have  come and gone, whether  you had  the  foresight  to seize them  or  not.  

The  things  you  have  said,  you  can  never  unsay;  the  bridges  you  burnt,  they  cannot  be  unburnt  and  above all,  the  mistakes  and  choices  we  have  made  cannot  be  taken  back  and  done  over  but  that  doesn’t mean  you  cannot  start  a  fresh,  be  given  a  second  (or  thousandth…)  chance  or  ultimately,  learn  from them.  

The  moment  you  were  in  before,  sure,  it’s  gone,  but  what  about  the  next  one  or  the  one  you  are  already in?  That  might  be  perfect, so use  it  to  change…. improve… be better…

4No one really  knows what  the hell  is going  on

I  used  to  think  that  with  age  comes  wisdom  and  that  one  day  I  would  suddenly  ‘get’  everything.  I  would understand  why  the  world  is  filled  with  so  much  pain  or  contrasting  joy  in  the  space  between  one  minute and  the  next,  why  you  need  to  do  certain  things  in  order  to  be  considered  cool,  successful  or  experienced, why some  rules  cannot  be  broken  but  others  can  and  above  all,  why  things  have  to  happen  the  way  they do.  

I  thought  I  would  have  it  all  figured  out  someday  and  I  was  convinced  that  everyone  around  me, everyone  I  trusted  or  looked  up  to  had  some  greater  understanding,  some  hidden  insight  or  untapped knowledge  that  would  eventually  be  revealed  to  me…  but…  here’s  the  thing:  no  one  knows  what  the hell  is  going  on or  why  things  must  be done this way  and not  that  way.

It  doesn’t  matter  if  you  are 16  or  60,  you  will  not  ever  truly  understand  why  the  world is  so  cruel  (and yet  still  so  wonderful)  or  what  motivates  human  nature  at  its  most  primal  levels  –  and  you  won’t  really ever  have  it  all  figured  out…  no  one  possibly  can.  So  what’s  our  singular  saving  grace?  Well,  we  don’t need  to understand  –  we just  need  to  keep  on keeping  on.

5There will  never  be enough time in  the day… because  we waste  so much of  it

Thinking,  procrastinating,  playing,  stressing,  rushing  about…  do  you  ever  stop  to  think  about  how  much time  you  waste doing  these  things?  Likewise,  does  it  ever  occur  to  you  how  much  time  you  are  killing when you lounge around,  stand in  queues  or  simply  lead  your  daily  life?  

If  you’ve  ever  sat  waiting  for  something  to  come  –  a  message,  a  phone  call,  the  rain,  recess  or  the  end of  your  shift  –  then  you  will  know  that  there  is  actually  so  much  more  time  in  a  day  than  we  even  require (or  want…),  it  simply  depends  on  our  mind-sets.  That’s  why  time  seems  to  drag  by  when  you  are  doing something  unfavourable,  yet  other  times,  when  you  are  quite  literally  having  the  time  of  your  life,  those golden hours seem  to fly  right  on by…  

It’s  all  a  matter  of  perspective  and how  we  apply  time,  for  it  is  of  the  essence  but  we  waste  it  like  there’s no tomorrow…  and you know  what? Sometimes, there  isn’t.

image

Photo Credit: Pinterest
6No one has a  better  or  easier  life  than you

Think  I’m  wrong? Do  you imagine your  problems, fears and  status  in life are greater  or  worse  than the next  person’s?  Yeah,  well,  so  do  I…  but  we’re  forgetting  something  vital  here  and  it  is  that  every  single person you meet  is  fighting  their  own  set  of  battles.  

Someone  once  threw  what  was,  at  that  point  in  my  life,  the  worst  year  I’d  ever  encountered  into  harsh focus  by  saying  to  me  that  yes,  my  life  is  terrible  right  now  but  I  need  to  remember  that  even,  as  we speak,  somewhere  in  the  world,  someone  else  is  starving,  dying,  being  raped,  murdered  or  lost  and  there isn’t  anything  anyone can do to stop  this or  even  to  help them.  

Okay,  so  someone  might  be  financially  broke  at  the  end  of  this  month  but  what  about  the  guy  who sleeps  in  a  deserted  patch  of  ground  near  a  local  grocery  and  who  has  no  home  to  return  to,  no  family to  speak  of  and  no  dry  place  to  rest  his  head  tonight  as  the  rains,  which  some  ‘luckier’  citizen  prayed for,  finally  fall? 

What  about  him?  I  don’t  think  he  would  mind  being  short  of  cash  in  April  if  it  meant  he had a  place  to call  home, people who  loved  and looked out  for  him  and above all, a  warm, dry  place to sleep…  or  even  just  an actual  bed  and  not  on a dirty, wet  sheet  on  the cold,  hard ground.

So  yes,  we  all  have  our  grievances  and  our  joys  but  no  man’s  is  greater  than  another’s.  You  cannot measure  and  compare  such  things  because  your  breaking  point,  might  be  just  another  day  in  someone else’s  life.  Remember  that  next  time  you  stop  to  pity  the  lot  you  were  given  in  this  world  and  instead, feel someone else’s sorrow for a change.

Life  has  taught  me so much  else  besides but  I  guess right  now,  these are  the  things  that  really  stand  out to  me…  and  you  know  something  else?  The  things  I  know  now,  I  didn’t  necessarily  understand  or  think about  a  year  ago  and that…  that  is  what  life  has taught  me  above  all  else  and it  is this:  Life  is  the  most constant of teachers and we are eternally its pupils.

image

Five Life-changing Minutes and a Simple Test

I  should  declare  before  I  write  anything  else  in  this  post  that  I  hate  doctors,  hospitals  and  medical procedures  in  general.  It’s  understandable…  I’ve  had  far  too  much  to  do  with  them  in  my  life  thus far. Not  personally  but  because  of loved  ones  and sometimes  the  occasional bouts  of sickness.

Last  month,  however,  I  was  basically  persuaded  (I  take  a  lot  of  persuading  when  I  don’t  want  to  do something…  I’m  more  obstinate  than  any  mule)  to  go  for  an  HIV  test  by  my  lecturer.  Okay,  so  he pretty  much managed to  get  the  entire  building to go and  get  tested but  I’m  harder  to convince…

You  see,  last  year,  when  our  university’s  special  HIV  health  staff  visited  our  Roeland  Campus,  I utterly  refused  to  be  ‘tested’.  I  lined  up  outside  the  room  with  my  friends,  listened  to  the  cheery German  assistant  outside  explain  about  the  effortless,  quick  testing  process  and  even  watched  as  she gave  some  safe-sex/(female)  condom  demonstrations  (sometimes  I  am  so  grateful  I’m  not  the  type of person to blush and run for cover  when  sex is  mentioned) but  I never  went  in.

I  know  that  you  don’t  necessarily  need  to  have  sex  to  contract  HIV  and  we’re  all  technically  at  risk of  it,  especially  in  a  country  like  South  Africa,  and  yes,  it  frightens  me  to  think  that  one  moment’s carelessness  can result  in  an  entirely  life-changing  scenario,  which  can  literally  almost  shatter your  world  but  well,  I  hate  anything  medical  and  what  the  hell…  I  couldn’t  possibly  have  anything. I’m  careful  and  responsible.  I  don’t  seem  particularly  unhealthy,  surely  I’d  know  if  I  had  something like  TB or HIV, right?

Here’s  the  thing  though…  people  always  say  that  about  cancer  too  but  sadly,  that  whole  “It’s something  that  happens  to  other  people  and  not  to  me”  thing  just  doesn’t  always  hold  true  for  all  of us.

So  maybe  I  was  putting  myself  at  risk,  not  getting  tested…  I’m  not  a  child  any  more  and  as  much  as I  like  to  think  I  can  avoid  clinics,  doctors  and  hospitals  all  my  life,  I  can’t.  There  are  some  things you  just  have  to face  when  you  hit  your teens  and most  especially,  your early  twenties.

image

I  reasoned  I  would  get  tested  with  my  future  spouse  someday…  but  what  if  I  never  get  married? What  if  I  contract  something  and  put  everyone  I’m  ever  with  at  risk?  What  if  I  am  seemingly healthy  on the  outside  but  there’s  some  sinister undercurrent  bubbling undetected  internally?

So maybe  that’s  why  I felt  like  a  coward for not  going again  this  year. Maybe  deciding  to become  an organ  donor  (another  thing  I  had  put  off  for  so  long  out  of  fear  and  possible  outside  judgement)  and realising  that  just  because  something  can  be  life-changing  and  a  little  daunting,  does  not  mean  we should   not  face  it  head  on, had changed my views somewhat.  Sometimes,  waiting  means  dooming  ourselves  (and  others)  to irreversible  consequences  and damning  our own odds  in  life.

This  year,  when  my  lecturer  practically  verbally  dragged  me  out  of  our  computer  lab  (probably because  he  knows  me  all  too  well  and  wasn’t  fooled  by  my  low  profile  and  stillness  whenever  he’d come  in  and  ask  who  hadn’t  yet  been  tested),  I  immediately  started  to  protest  outside. 

“Please,  I  don’t  want  to  get  tested…  I’m  fine,”  was  something  I  probably  uttered.  The  usual  excuse of ‘I’m  good’  that  translates  into:  “I’m  scared.”

He  turned  around  to  searchingly  look  at  me  and  after  a  moment’s  pause,  asked  outright:  “Why  don’t you  want  to get  tested?”

“Because  I don’t  want  them  asking me  all those questions  about  my sexual  history.  That’s  too personal.”

Sure,  okay,  I  don’t  blush  easily  but  that  doesn’t  mean  I  like  to  unpack  my  dirty  laundry  and  intimate personal  details  to  total  strangers  any  more  than  the  average  joe. 

I  know  they  see  and  hear everything  and  keep  it  purely  confidential  but  hey,  some  things  are  private  even  so  and  I  knew  it would  have  been  unreasonable  for me  to expect  them  to exempt  me  from  the  standard questions.

Ah,  the  truth  at  last…  There  was  no  lying  about  one  of  the  two  main  reasons  I  could actually bear  to  admit. He told me simply to tell them not to ask those then and I trailed after him down the passage to the testing room.

What  is  the  other  reason,  you  might  wonder?  It’s  a  foolish  and  childish  one  but  it  was  real  to  me… and  it  was  enough  to  hold  me  back.  I  was,  and  this  embarrasses  me  somewhat,  scared  of  the  result.

What  if  I had  been  so  confident  that  I  was  HIV-free  only to find  out,  in  fact,  that I actually  have  HIV?  How would  that  impact  on  my  young  life?  How  would  I  break  the  news  to  loved  ones  and  handle  the unnecessary  and senseless  stigma  that  still  permeates  throughout  global  society?

More  than  that  though,  I’m  extremely  paranoid  about  certain  things…  I  haven’t yet  pulled  my  act together  enough  to  donate  blood  because  I  am  scared  that  something  will  go  wrong  and  one  dirty needle  will  result  in  my  contracting  some  blood  disease  or  sickness. 

I  confess  that  I  argued  that, what  if  their  equipment  isn’t  clean?  What  if  they  accidentally  use  something  on  me  that  had  touched someone  who  had  already  tested  positive  and  it  infiltrates  my  bloodstream?  What  happens  if  I contract  HIV  through  testing?

There.  That  says  enough  of  my  paranoia  and  fear,  of  my  naivety  when  it  comes  to  things  like  this… and  that’s  what  I  realised  that  day:  we  can’t  truly  understand  or  disprove  something  if  we  don’t actively  take  the  plunge  ourselves.  No  matter  how  many  people  assured  me  it  was  entirely  safe  and completely  confidential,  I  didn’t  believe  them,  not  really.  I  had  to  face  it  myself  and  I  did  so  very reluctantly.

Even  as  I  waited  outside,  my  chin  set  stubbornly  as  I  continued  to  sulk  and  tried  not  to  wonder when  my   turn   would   come,   I   began   to   stage   another   protest. 

“How  can  it  be  private  if so many  people  go into that  small  room  at  once?”  I asked my  lecturer.

“There  are  tents  inside.  No one  will  be  able  to  see  or hear anything.”

That  silenced  me…  how  could  I  argue  with  that,  especially  as  just  at  that  moment,  I  was  called inside?

At  the  door,  the  outside  staff  greeted  me  and  reassuringly  pointed  out  my  personal  tent  to  me.  I disappeared  into  the  canvas  depths  and  sat  down  at  a  small  table,  across  from  a  lady  who  quietly and  warmly  welcomed  me  inside  before  she  stood  up  to  zip  the  tent  entrance  firmly  shut. 

I  couldn’t hear  a  thing  of  the  outside  from  in  there  really,  not  even  the  people  talking  loudly  in  the  corridor  so I knew  I was  foolish  to imagine  anyone  would ever hear  a  word of our hushed conversation.

As  soon  as  we  were  safely  sheltered  within,  she  handed  me  a  form  and  asked  me  to  fill  in  a  few basic  details. My  name  and surname,  my  address, my  course  and  date  of birth… I think.  I can’t  really even  remember,  if  I  am  honest.  At  that  point,  hell,  I  was  nervous.  I  didn’t  show  it  but  maybe  she could tell.

“Is  this  your first  time  being tested?”

“Here  we  go,”  I  thought  somewhat  waspishly  even  as  I  said  it  was.  “Here  come  the  questions… She’ll  shortly  know more  about  my  sex life  than I do.”

She  nodded  and  asked  if  I  had  any  HIV  knowledge.  I  said  I  did  and  she  left  it  there.  Phew,  okay,  not so bad, maybe  she  won’t  ask anything  else…

Nope,  there  they  were,  right  on  time:  the  questions  about  whether  I  had  any  TB  symptoms  and,  if  I remember right,  whether I had  engaged in  any  sexual  activity  in  the  last  three  months.

Regardless  of  my  answers,  I  knew  she  would  not  pass  judgement.  She  was  entirely  tactful  and  not the  type  to  fuss  or  pass  judgement  on  the  so-called  ‘youth  of  today’  like  everyone  else  over  thirty-five.  I  could  probably  have  sarcastically  joked  and  told  her  I  engaged  in  illegal  sexual  acts  and  she wouldn’t  have  batted an  eyelid.

There  was  something  really  reassuring  about  that…  the  only  other  time  anyone  had  tested  my  blood  for something  (my  iron  levels,  in  that  instance),  I  had  basically  been  interrogated  and  asked  none-too-subtly  if I wasn’t  maybe  pregnant  because  my symptoms  could  indicate  that.

Needless  to  say,  I  was  nineteen  and  not too impressed  by  that…  especially  not  when  the  medical practitioner  then  made  some  comment  about  my  weight  and  asked  if  I  had  been  ‘fat’  (because overweight  isn’t  satisfactory,  right?)  in  the  past.  Seriously?  Who  does  that?  You  just  accused  me  of being  pregnant  and  formerly  fat  in  the  space  of  two  sentences…  Small  wonder  I  blatantly  refused  to go near a  doctor or nurse  for three  years  after  that,  much to  my  parents’  angst.

This  is  something  that  not  all  medical  professionals  seem  to  ‘get’  but  it  is  important  to  be  accepted, not  judged  when  you  undergo  embarrassing  or  scary  medical  tests  and  this  was  no  different. Naturally,  I relaxed  quite  considerably  after  that.

“How  long  will  I  need  to  wait  to  know  my  status?”  I  asked,  trying  to  sound  brave  and  untroubled, even though  I was  too  distracted  to hear  her answer and asked her  the  same  question twice.

“In about  five  minutes  you  will  know  your result.”

Wow. Five  minutes and  one  tiny  (okay,  not  so  tiny, it  pinched me  like  hell)  prick  with  a  device – known  as  a ‘lancet’ – and  a  small  absorption  of  my  blood  into  the  micro  pipette  (I  did  have  to  google  all  this  stuff afterwards) onto  a  tiny  ‘space’  – and I would know  my  fate.

image

As  I  watched  her  gloved  hands  carefully  open  a  new  needle,  which  she  prepped,  and  testing  device (which  I  believe  is  called  a  ‘cassette’), I wondered  how  much  my  life  could  change  in  five  brief (but  agonising) minutes…  quite  significantly,  when  you  think  about  it,  really.  I  tried  not  to,  my  false bravado abandoning me.

Passing  my  right  hand  over,  I  watched  her  squash  my  index  fingertip  and  carefully  suck  up  just enough  ruby  red  blood  to  place  onto  the  cassette.  (I  have  no  fear  of  looking  at  my  own  blood  but  I apologise  for the  more  squeamish among  you  reading  this.)

Perhaps  to  allay  my  fears  and  pass  the  time,  she  explained  how  it  works,  indicating  the  ‘space’, which  has  a  kind  of  meter  on  it  as  I  pressed  a  thick  clump  of  fluffy  cotton  wool  against  my bleeding finger.

She  told  me  how,  if  it  didn’t  change  colour  and  climb  upwards  to  a  certain  point,  which  she  marked out  with  a  pen,  I  would  know  something  was  amiss.  If  it  went  well  above,  I  was  in  the  clear.  For now.

Though,  rightly,  everyone  should  be  tested  at  least  once  a  year  –  every three  to  six  months  if  you  are engaging  in  unsafe  sex  etc.  –  to  be  safe  all  the  same,  as  she  told  me.  CDC  recommends  that everyone  between  the  age  of  thirteen  and  sixty-four  get  tested  at  least  once,  with  more  high-risk groups  being advised  to get  tested more  often.

image

Then,  the  moment  of  truth,  she  showed  me  my  result  and  I  got  up  and  left.  It  doesn’t  matter  about the  result,  which  I  naturally  cannot  divulge…  it  simply  matters  that  I  went.  It  matters  that  I  left  that room  either  with  a  greater  peace  of  mind  or  else  with  the  necessary  information  and  sources  to tackle  my  status. 

Either  way,  I  could  leave  there  more  fully  equipped  to  face  my  future  in  a  better and  safer  way,  both  for myself  and  others.  That  carries  a  lot  of  weight…  really  it  does.  It’s  something you  can only  understand and value  when you  have  personally  been tested.

That,  if  anything,  is  why  I  will  now  encourage  everyone  to  go and  get  tested  at  least  once  annually… It  doesn’t  matter  about  your  age  or  your  background,  your  sexual  history  or  pointed  lack  thereof…  it matters  that  you  get  tested and  know  your status.  That  is  all  that  matters  at  the  end  of the  day.

I didn’t  get  one  of the  free  ‘goodie  bags’  (with  safe  sex pamphlets  and free  condom  packs…  which  is  a pity,  because  I  really  needed  those  fruity,  flavoured  condoms  in  my  life.  🙂  )  but  I  got  to  conquer another  human  fear  and  in  so  doing,  learned  more  about  my  personal  health  and  trust  me,  those  are two very  good reasons  to get  tested  if you  need any!

For  the  next  week,  the  blue  bruising  (which  hurt  every  time  I’d  accidentally  knock  or  touch  it)  and later,  the  tiny  pinprick  hole  that  adorned  my  right  index  finger  was  a  reminder,  a  sobering  one  at that,  that  I  was  no  longer  a  careless  bystander  in  my  adult  life,  but  rather  someone  who  cared enough about  myself and others  to know  my  status  and  lead a  more  proactive  life  as  a  result.

image

I  am  so  grateful  that  I  went  now  and  I’m  especially  grateful  to  my  lecturer  and  the  kind,  thoughtful staff  who  encouraged  me  to  get  tested…  and  next  time  they  visit  our  campus,  I’ll  line  up  and  go  all over again.

I  hope  that  you  will  too…  it’s  something  we,  each  and  every  one  of  us,  should  do.  For  more  expert information and  HIV/AIDS  tips, please  click here.

Thanks to http://www.aids.gov for the additional information and to Google Images for the additional photos used in this post.

[For  personal  reasons,  I  have  tried  to  be  as  anonymous  and  respectful  as  possible  and  whilst  I  have tried  to  impart  accurate  information  and  facts  from  memory  and  online  research  where  possible,  I have  nevertheless  written  this  in  my  usual  ‘voice’  and  it  is  only  loosely  medical  –  as  such,  there  may be  minor  errors. 

Please  note :  All  opinions,  views  and  sentiments  expressed  herein  are  entirely  my own and  in no way  reflect  upon any  other person or institution.  Thank you.]

Posted from WordPress for Android by T.A.Ryan

Two Names I Wish I Had Never Heard: Franziska Blochlinger and Anene Booysen

Franziska Blochlinger and Anene  Booysen…  those  are  two  names  I  wish  I  had  never  learned.  They were  two South  African girls  I should  never have  been acquainted  with in  any  way  or sense. 

I wish I had  never  had  to  see  their  names  splashed  across  every  possible  local  news  platform.  I  wish  I  had never seen Anene’s ID photo printed in the daily newspaper or watched Franziska’s  parents  break down in an online video.

Yet,  I  did.  I  can’t  erase  their  names  or  faces  from  my  memory  or  my  thoughts.  I  hate  that  I  can  call them  to  mind  just  as  easily  as  I can  the  faces  of  my  loved  ones  and  that  every  time  I hear  mention  of them  now,  I  go  cold  and  something  dies  a  little  inside  of  me.  I  can’t  forget  their  names  any  more than  I  can  unlearn  the  cold,  hard  facts,  which  recount  the  inhumane  torment  that  these  two  young girls  suffered  at  the  hands  of utter  monsters.

I  wish  I  had  never  unearthed  the  latest  gory  details  surrounding  their  deaths  and  rapes  on  social media- and news-channels. I wish I didn’t know that Franziska  was  due  to  embark  on  a  travel experience  to  Switzerland  that  could  have  changed  her  life  or  that  Anene  grew  up  in  the  small, coastal  town (Bredasdorp)  so close  to my  favourite  holiday  spot.

I  wish  Anene  had  not  been  brutalised  a  day  after  my  19th  birthday  on  February  2nd,  2013.  I  had passed  through  her  hometown  barely  twenty-four  hours  before  she  suffered  grievous  bodily, emotional  and mental  wounds.

I wish, too, that Franziska  hadn’t  gone  for  a  jog  in  the  Tokai  forest  on  that  fateful  afternoon  and  that such  an  atrocity  had  not  occurred  in  the  heart  of  my  favourite  Cape  Town  suburb  and  truthfully,  the area  I  would  most  love  to  live  and  raise  a  family  in  someday.  I  wish  so  much  had  not  happened  but it  has.

image

Exactly three days before Franziska’s   death  on  Monday,  March  7th,  I  trekked  to  the  Signal  Hill Noonday  Cannon. I made  my way  up solitary  city  streets, on  that  unsuspecting Friday  morning alone.

There  weren’t  many  people  around,  not  even  when  I  passed  through  the  Bo-Kaap  suburb  and  the truth  is,  even  though  I felt  safe, in  the  back  of  my  mind  a  small  voice  kept  saying,  “You  shouldn’t  be walking  here  alone. It’s  too quiet. It’s  too deserted…  It’s  too  risky.”

A few  blocks  on,  when  I  stopped  to  ask  a  lady  for  directions  to  the  cannon,  her  male  friend  told  me to  head  back  down  into  the  city  and  make  my  way  up  from  there.

Then, he  almost  reluctantly admitted  that  I  could,  in  actual  fact,  just  as  easily  keep  going  straight  because  there  were  two routes,  though  he  carefully  added  that,  “it  isn’t  safe  for  someone  walking  alone.”  I  saw  his hesitation  so  I  knew  what  he  meant  there  and  I  understood  that  his  words  really  translated  into:  “It’s not  safe  for a  woman  to be  walking  alone.”

As  I  drew  closer  to  the  cannon  and  walked  past  a  dense  gum  tree  forest  on  Signal  Hill’s  lower  slope, with  scarcely  another  human  being  in  sight  and  only  the  occasional  sound  of  halting  bird  calls  to break  the  silence,  I  knew  I  had  made  a  mistake.  I  glanced  around  me  and  thought,  “Sh**,  you’re being  way  too  careless  here,  Tamlyn.  You’re  a  South  African  woman  and  you  ought  to  know  better by  now!”

Further  on,  just  past  the  Signal  Hill  Lodge,  a  man  stopped  his  bakkie  alongside  me  and  my  hackles immediately  went  up  when  he  greeted me.

I  knew  he  wasn’t  about  to  ask  me  the  time  or  for directions  and  I  was  scared,  I  have  no  qualms  about  admitting  it.  He  told  me  that  I  could  walk  but it’s  a  long  way  and he  was  going up there  anyway,  as  he  works  near the  cannon.

Even  as  alarm  bells  were  going  off  in  my  head  and  I  cautiously  said  hello  and  eyed  his  vehicle  with faint  mistrust,  I saw  a  child  standing  alongside  him  on  the  passenger’s  seat.  A  baby  girl,  maybe  three years  old  at  most.  She  was  leaning  against  him  and  I  realised  that  he  must  be  her  father.

Additionally,  he  appeared  to  be  wearing  a  uniform  so  I  suppose  I  was  more  trusting  of  him  than  I would ordinarily  have  been.

I  would  not usually  under  any  circumstances  get  into  a  stranger’s  car  –  least  of  all  a  man’s  –  but something  told  me  it  was  okay  to  trust  him  and,  when  I  got  in  alongside  them,  he  said  to  me,  “I stopped  because  it’s  not  always  safe  to walk here  alone,  you  know.”

Yeah, I sure did know. I knew about the muggings and had indeed read about the  gang rape  of  a  foreign  student (while  her  boyfriend  watched  on  in  horror) atop  Signal  Hill  late  one  night  some  years  past  now.

I also  know  that  people  have  been  attacked  and  murdered  (or  worse)  all  over  the  city  in  recent  years and  there  is  nothing  that  makes  them  any  different  to  me…  those  things  might  have  and  still  could happen  to me.  I  know  that, please  don’t  think  I don’t.

image

Maybe  that  is  why  I’d  silently  uttered  a  prayer  of  safety  only  moments  before  that  bakkie  stopped next  to  me  and  a  kind  man  and  concerned  father/city  worker  gave  me  a  lift  up  to  the  Noonday Cannon.

Perhaps  his  arrival  was  in  direct  answer  to  my  prayer…  and  yes,  I  do  believe  in  that  sort  of  thing,  as much  as  I  believe,  too,  that  we  are  each,  nevertheless,  personally  responsible  for  our  own  well-being  and  safety  to  a  certain  degree  and  that,  if  something  had  happened  to  me  that  day,  I  would only  have  had myself  to blame  for it. Our choices  define  our lives, after  all.

I  thanked  him  repeatedly  because  honestly,  I  was  grateful.  I  was  taking  a  chance  but  let’s  face  it, sometimes  I  have  to  get  around  and  I  don’t  have  a  personal  chauffeur  (or  a  car  yet  for  that  matter) and  taking  public  transport  isn’t  always  a  solution  so  I  often  have  no  choice  but  to  walk  the  city alone. 

I’m  a  travel  writer  and  a  passionate  ‘outdoor  person’  so  to  expect  me  to  stay  cooped  up  inside 24/7,  even on weekends, is  completely  unrealistic  and almost  intolerable  to  me.

Last  year,  I  started  hiking  popular  trails  like  Platteklip  Gorge  and  Lion’s  Head  on  my  own.  Sure,  I was  cautious  and  I  timed  my  hikes  carefully  so  that,  even  on  weekends  (which  are  famously  quiet here  in  the  CBD,  as  the  Mother  City  literally  turns  into  a  ghost  town),  I  was  outdoors  when  the hiking  trails  would  be  most  frequented  or  when  they  would  at  least  have  enough  people  on  them  for me  to feel  safe  enough.

However,  I  know  that’s  no  guarantee  of  safety  in  this  day  and  age  because  truthfully,  people  are  too afraid  to  get  involved  and  intervene  when  someone  is  being  threatened,  robbed  or  attacked. 

We’ll call  the  police  or  emergency  services  and  maybe  even  console  them  after  the  attackers  or  thieves have  fled,  but  we  will  not  necessarily  come  to  their  rescue.  Our  own  lives  matter  too,  and  we  all have  to  look  out  for  ourselves,  do  we  not? 

You  can’t  trust  anyone  you  do  not  know  well  and  in  some instances, you cannot even trust those people. (Look  at  Anene’s  murder  and  rape  if  you  need evidence  to support  this.)

Still,  being  surrounded  by  a  crowd  of  people  or  walking  in  a  group  (even  if  they  are  total  strangers) does  place  a  kind  of  safety  blanket  over  it  all,  right?  This  false  sense  of  security  shows  our  naivety  but  it  also  shows  our natural  inclination  towards  trusting those  around us.

For  –  and  I  have  said  this  before  and  I  will  say  it  again  –  humans  were  not  created  to  be  mistrustful or  suspicious  by  default  –  but  sadly,  over  time,  humanity  as  a  whole  has  ensured  that  we  can  afford to  be  nothing  if not  a  little  paranoid, overcautious  and  guarded 99.9% of the  time.

Back  to  my  hiking  and  general  solitary  city  walks  though…  As  a  young  South  African  woman,  I know  there  are  risks  involved  every  time  I  step  out  my  front  door. 

I  know  that  every  cursory  glance from  a  man  on  the  street  and  every  vehicle  driving  alongside  me  is  a  possible  threat  to  my  safety, my  womanhood  and  above  all,  my  life  –  the  most  sacred  of  all  things. 

I  know  that  doing  things  on my  own  isn’t  just  some  way  of  touting  ‘female  independence’  but  of  testing  my  personal  bravery, each and every  time.

Men  cannot  possibly  understand  the  fear  that  we,  as  women,  live  with  on  a  daily  basis.  I  am  not implying  that  men  are  not  raped,  attacked  or  murdered  because  I  know  all  too  well  that  they  are  but in  South  Africa,  and  indeed  any  country  in  the  world,  as  a  woman,  there  is  somehow  more  at  stake.

There  are  more  predatory  eyes  on  you,  more  things  you  can  do  alone  but  that,  all  the  same,  you know  you  shouldn’t, more  limitations  and niggling  doubts  than  any  man can  possibly  imagine.

I  have  been  with  trustworthy  men  when  I’ve  been  scared  or  have  felt  threatened  or  mildly  unsafe and,  even  though  I  know  these  are  good  men,  who  would  do  virtually  anything  necessary  to  protect or  keep  me  safe  (if  it  was  in  their  power  to  do  so),  nothing  they  say  or  do  can  ever  completely  take away  my harboured fears.

I  don’t  think,  “If  we  get  mugged  or  attacked,  we’ll  both  be  in  big  trouble.”  I  think:  “If  anyone  comes to  threaten  or  harm  us,  they  will  either  attack  or  mug  him  and  they  will  rape  me.”  I  actually  think that  and I have  done  so on a  few  occasions  now.

image

Once,  last  year,  I  voiced  this  very  real  and  dreadful  thought  aloud  to  a  guy  friend  and  even  though he  instantly  and  protectively  drew  me  closer  to  him  and  assured  me  that  he  wouldn’t  let  anyone harm  either  of  us,  I  knew  that  he  would  be  powerless  to  stop  it  if  it  came  to  that  –  and  what’s  more, when I mentioned  what  would happen to  me, as  a  woman, he  didn’t  try  to deny  it.

Instead,  he  looked visibly  worried  too  then,  and  I  knew  he  had  also  just  recognised  the  very  real  fear  lurking  in  the back  of both our minds.

Terrible  things,  like  rapes  and  killings,  can  happen  to  anyone,  at  any  time  and  the  sick  bastards behind  such  utterly  inconceivable  acts  of  cruelty  and  cowardice  do  not  discriminate  against  gender, age,  skin  colour/race, religion  or nationality.

The  perpetrators  don’t  care  about  your  fellow  humanness  or  your  strengths  and  frailties.  They  are not  concerned  about  or  affected  by  your  pleas  for  mercy  or  the  shrillness  of  your  screams. 

They aren’t  bothered  about  your  future  plans  or  everyone  who  will  mourn  your  loss  of  life,  any  more  than they  are  to  be  overpowered, unsettled  or scared  off by  your  struggles  or protests.

Nothing  that  affects  any  other  remotely  good  human  being  will  have  even  the  faintest  effect  on these  unspeakably  evil  and  unforgivably  twisted  beings. 

Nothing  and  no  one  is  sacred  and  precious to  them  and  it  doesn’t  matter  one  bit  whether  you  are  an  acquaintance,  a  lover,  a  friend  or  a  total stranger… if  they  mean  to hurt  or annihilate  you,  they  will.

Last   Tuesday,  when  I  first  stumbled  across   EWN‘s  developing  string  of  Tweets  relating  to Franziske’s  death,  a  chill  ran  through  my  body  and  I  couldn’t  help  but  think:  “Four  days  ago,  this could  just  as  easily  have  been  about  me.”

So  what  does  that  mean  for  us  as  people  (women  especially)  in  South  Africa  and  the  world  at  large?

Does this mean that after  Franziska’s  death – and all  the  appalling accounts  and heartbreaking details that  have  arisen  since  her  life  was  so  tragically  destroyed  in  every  possible  way  –  that  we  should never  again  jog  in  the  Tokai  Forest  or  hike  up  Platteklip  Gorge  on  our  own?  Does  it  mean  that  we must  needs  travel  ‘in packs’  or stay  only  where  there  is  obvious  security?

Are  we  to  hide  away  in  fear  for  the  rest  of  our  lives  because  crime  is  on  the  rise  and  the  world  is inhabited  by  far  too  many  revolting,  twisted  or  cruel  people  for  us  to  even  comprehend,  let  alone possibly  risk facing or encountering?

My  answer  is  simple  but  in  no  way  ‘reassuring’  –  and  it  is  this:  if  we  do  any  or  all  of  the  above,  then Franziska’s  horrific  death  has  been  almost  entirely  in  vain  and  Anene’s  brief  life,  in  turn,  has  been rendered pointless, as  have  the  lives  and subsequent  deaths  of every  victim  who came  before  them.

Their  attacks  are  reminders  to  us  all  that  no  one  is  safe  but  personally  (and  I  am  taking  great  liberty in  saying  this  now,  so  I  hope  I  am  not  causing  offence  or  outrage),  I  don’t  believe  either  of  those girls  would  wish  for  anyone  to  hide  away  in  fear,  never  set  foot  outside  again  or  run  even  the slightest  risk of encountering  danger again.

I  think  they  both  knew  enough  about  life  to  know  that  it  is  short  and  that  people  cannot  always  be trusted,  that  humans  hurt  others  just  for  the  sake  of  having  something  to  do  and  that  life  is  sacred  to some,  but  never to  all.

Yes,  perhaps  they  would  caution  us,  and  maybe  they  would  never  have  gone  out  if  they  had  known what  would  happen to them  as  a  result.

Maybe  then,  none  of this  would ever  have  happened and we, as  a  nation, would never  have  been  scarred and  deeply  affected  by  their horrific  rapes  and killlings… we  would have  remained blissfully  ignorant  and we’d still  feel  relatively,  well, safe.

Though the fact is that these things did happen and all we can hope is that – as Franziska’s  father essentially  said  recently  –  this  will  not  happen  to  anyone’s  child,  partner  or  parent  going  forwards.

And  even  though  we  know  in  the  deepest  part  of  our  hearts  that  it  possibly  will,  their  deaths  have taught  us  one  thing:  for  every  criminal  out  there,  there  are  millions  of  good  people  who  will  always be  around  to  condemn  such heinous  acts  of  violence  or be  emotionally  ripped  apart  and  shattered  by stories  such  as  these  along  with  the  victims’  loved  ones,  and  that  we  will  never  allow  evil  to  prevail. We’ve  come  too far as  a  nation  and as  a  world to surrender to  it  now.

The  unbearable  things  that  happened  to  these  two  girls,  could  just  as  easily have  happened  to  you  or me  and  what’s  worse  is  that  they  happen  to  so  many  other  seemingly  faceless  and  nameless  people every  day  across  the  globe…

Certainly,  fate  has  allowed  these  two  particular  local  stories  to  be  told,  but  what  about  all  the  stories that are not told or revealed to the public? There are so many Franziskas  and  Anenes  out  there…  and already  one  is  one  too many.  Enough is  enough.

image

To Franziska  and  Anene,  I  truly  wish  that  I  had  never  heard  your  names,  for  maybe  then  it  might have  meant  that  you  could  have  both  known  goodness  and  happiness  in  your  young  lives. 

I  wish, too,  that  you  could  have  both  grown  up  and  lived  to  be  old  and  yet,  never  once  have  had  the  media report  on  anything  remotely  connected  to  either  you  or  your  now-heartbroken  families  –  but  I  have heard  your  names  and  now  I, for one, will  never  forget  either of them  for as  long  as  I live.

May you, and indeed Sinoxolo Mafevuka (raped and murdered in Khayelitsha on March 2nd), rest in peace.

Many thanks to EWN for the additional info. and to Liz Curtis Higgs’s Here Burns My Candle novel for the photos of quotes used in the above post.

[Please Note: All opinions, views and sentiments expressed herein are entirely my own and in no way reflect upon any other person or institution other than myself. Additionally, I have personally endeavoured to treat this piece with as much respect for the victims and their families as possible. Thank you.]

Posted from WordPress for Android by T.A.Ryan

Writing Comes at a Cost… Just Thought You Should Know

I’m  not  entirely  sure  why  it  is  but  there’s  something  about  writers  that  people  don’t  seem  to understand.  A  few,  bare  facts  that  might  have  slipped  people’s  minds.  They run as follows:

We  don’t  write  just  because  we love  it  (though  that’s  certainly  the  reason  we  write  80%  of  the  time),  we  don’t  do  it  purely  to  see  our names  published  in  some  glossy  magazine  or  to  see  our  bylines at  the  beginning  of  some  amazingly written  article,  which  will  either  leave  people  reeling  or  applauding  as  they  trawl  online  articles  or peruse  their  favourite  print  publication,  with  a  cup of  steaming  tea  and  some  crunchy  cookies  inches away…

We  also  don’t  write  to  change  the  world…  we  know  that’s  an  impossible  mission  and  putting  some words  onto  paper  won’t  stop  global  warming  or  save  thousands  of  people,  we  know  that  and  it’s okay  because  occasionally  when  we  write,  we  somehow  manage  to  make  someone’s  world  a  little brighter,  a  little  more  informed  or  maybe  even  a  little  less… empty. 

We  seriously  don’t  write  because it’s  going  to  make  us  rich  because  more  often  than  not,  it  makes  us  poor  or  leaves  us  with  more debts  than  pay  cheques  coming  in.  It’s  kind of  an  unspoken  and  loosely  accepted  rule  among  writing circles.

image

Be  that  as  it  may,  it  seems  that  most  people  (and  by  this  I  mean  people  who  aren’t  writers themselves  or  who  specialise  in  a  different  career/field)  assume  that  writers  have  just  accepted  that we  won’t  really  earn  much  so  why  should  you  pay  us  decently,  right?  I  mean,  hell,  doesn’t  everyone know  that  you  don’t  go  into  writing  (or  journalism)  to  be  wealthy…  not  unless  you  accidentally make  it  big  and turn into  the  next  J.K. Rowling.

You do it  because  writing is  how  you survive. It’s  how  you  empty  your  mind of negative  thoughts  as your  fingers  beat  a  steady,  rhythmical  line  across  a  Word  document  or  your  hand  twirls  messy cursive  scrawl  across  a  white  blank  page  in  a  swelling  rage.  You  do  it  because  it’s  impossible  to ignore  or  else, because you  feel  compelled  to. 

You  do  it  because  it  feels  good  even  when  you’re  feeling dreadful. You  do  it  because  it’s  therapeutic  and  healing.  It’s  cleansing  and  fun.  It’s  complex  and effortless  all  at  the  same  time.

You  do  it  because  it’s  your  calling.  Your  passion.  Your  forte.  You  do  it  for  the  same  reasons  a businessman  puts  on  a  suit  and  tie  in  the  morning  and  sidles  into  his  office  well  before  the  sun  has risen  and  leaves  it  long  after  it  has  set.  You  feel  the  same  necessity  for  it as does  the  single  working  mom who  bakes  cakes  for  a  living.  Or  the  actress  trying  to  climb  up  the  entertainment  ladder  in  the  hopes that  one  day  she  will  star  in  a  film. 

You  do  it  because  this  is  your  career  of  choice  and  this,  this writing  thing,  is  your  job.  It’s  how  you  pay  the  bills  and  put  food  on  the  table.  It’s  what  occasionally allows  you  to splurge  on that  new  dress  or to take  your wife  on a  much-needed  trip  overseas.

I  didn’t  set  out  to  study  Journalism  at  university  because  I  thought  it  would  make  me  wealthy,  nor did  I  do  it  because  it  was  all  I  could  see  myself  doing  (I  seriously  considered  teaching  and photography too  somewhere  along  my way  to  adolescence)  –  I  went  off  to  study  Journalism  because writing  was  and  still  is  my  passion  and  it  has  been  that  way  ever  since  I  was  eight  years  old,  sitting in  front  of  an  ancient  PC  typing  out  a  very  childish  tale  about  a  family  of  rabbits,  no  less. 

image

I  did  it because  it  was  my  dream and  I  believe  in  pursuing  dreams,  even  if  they  will  never  quite  amount  to what  you’d  imagined at  the  time  (sometimes  they  are  better, sometimes  they  are  worse).

I  wanted  to  become  a  writer  because  to  do  otherwise  would  have  been  to  deny  myself  the  simple happiness  and  pleasure  of  producing  something  that  is  not  only  (hopefully)  worth  reading,  but something  that  is,  more  importantly,  worth  writing. 

That’s  the  thing  about  writing,  you  see…  you  do it  for  yourself  as  much  as  any  potential  readers  you  may  have  and  thus,  it is  both  a  selfish  and  a selfless  act  all  wrapped  up  in  one.  It’s  your  ‘gift’  to  others  as  much  as  to  yourself.  It  is  honestly sometimes  more  rewarding  to  write  something  which  you  yourself  feel  is  ‘decent’  than  to  have  fifty people  commend  you  on  its  purported  ‘brilliance’,  I  can  tell  you  that…  but  we  still  appreciate  the kind sentiments  and  the  recognition,  don’t  worry  about  that.

Sadly,  though,  the  world  seems  to  have  this  terrifying  misconception  about  writers  (and  nowadays, bloggers)…  Other  people  assume  that  just  because  we  might  not  have  a  stereotypical  nine-to-five job  like  the  next  person  or  we  don’t  necessarily  need  to  go  into  an  office  job  every  day  to  do  our ‘thing’,  that  we  don’t  really,  well,  work  per  se. 

What’s  even  more  astonishing  is  the  fact  that  people seem  to  believe  writers  can  subsist  on  air  (whoops,  I  mean,  passion)  alone.  Oh,  how  I  wish  that were  true…  It  would  be  great  if  I could go and churn  out  a  thousand  perfectly  written  words  and  then  a moment  later,  suddenly,  my  life  will  be  sunshine  and  roses  and  I  won’t  have  to  worry  about  debt  or grocery  shopping.

If   you  have  ever  written  for  someone  or  something  on  any  vaguely  semi-professional  or professional  level  or  have  even  just  helped  someone  close  to  you  with  an  assignment  or  written  task as  a  writer,  then you  will  know  where  I am  going  with this.

“Hey,  you’re  good at  writing, right?  Could you  just  read over  this  for me?”  It’s  a  300-page  thesis  and I  am  actually  not  your  personal  ‘Grammar  Nazi’  or  English  teacher  but  okay,  sure,  I’ll  check  it  for you.

“We  have  an  idea  for  this  but  well,  um,  could  you  maybe  write  an  intro.  for  us?”  Are  you  serious? No,  you  can’t  be  serious.  After  all,  you’re  studying  Journalism  too  (and  you’re  a  mere  year  below me) so I know  you  are  not  serious  now. (You’re  having me  on – and no, no, I will  not. Even  I have  to draw  a  line  sometimes, so you  had better write  your  own intro. or plagiarise  someone  else’s  work.)

It  starts  with  your  inner  circles  and  then  it  spreads  to,  well,  other  people  (read:  everyone  who doesn’t  have  a  natural  aptitude  for  writing).  They  say  things  like:  “I  saw  your  blog  online  and  liked your  writing,”  and  then  it  somehow  turns  into  asking  if  you can’t just  promote  their  product  on  it for them?  We  won’t  pay  you  but  you  know, who does?

Or  what  about  “…couldn’t  I  advertise  on  your  site”?  Sure,  let  me  send  you  the  standard per  word rate – and  oh,  what’s  that?  You’ve  suddenly  forgotten  how  to  type  out  an  email  response  and  have disappeared  off the  face  of the  planet?  Hmm, how  convenient  and  my,  isn’t  your timing funny?

Perhaps  worst  of  all  is:  “Why  don’t  you  even  write/sub-edit  several  articles  for  me  and  we’ll,  uh, we’ll  discuss  payment”.  Only…  we  never  discuss  payment.  Not  then  or  after  you  have  published  my work. 

Oh,  well,  I’ll  let  it  slide  because,  like  most  writers,  I’ve  developed  this  terrible  habit  of  freely (literally)  offering  my  services  or  having  people  ask  me  for  help  and  I  just  can’t  say  no,  can  I?  I’m helpful  and  nice  and  I  like  you  as  a  person  so  yes,  of  course  I’ll  re-write  your  draft  or  proofread  it till  I’m  blue  in  the  face  and  my  eyes  feel  itchy  and  red  behind  this  screen  and  I  won’t  complain because  I love  this, my career  that  you  think  isn’t  worth  your  time  or isn’t  serious  like  that  architect’s and well,  * bonus  * I like  to  help people.

All  the  same,  just  because  I  offer  my  help  or  I  willingly  write  or  proofread  things  for  people sometimes  does  not  mean  that  I  don’t  expect  to  be  paid  now  that  I  am  nearly  a  writing  graduate.  I have  enough  experience  in  writing  and  I  have  received  a  proper  education,  I’ve  been  through  two years  of  paid  tuition,  doing  a  tertiary-level  writing  course,  with  some  of  this  country’s  finest lecturers  and  respected  literary  or  writing  professionals.

So please,  don’t  think  that  I  don’t  know  how  to  ply my  trade  just  as  well  as  the  next  graduate.  My  writing  or  blogging  peers  and  I  are  just  as  capable  as that  accounting student  or PR one.

Like  so  many  other  aspiring  or  established  writers  out  there,  we  know  we  can  write  well  enough  to make  a  living  out  of  it,  and  just  because  we  might  happily  freelance  or  choose  to  maintain  a  blog and  we’re  still  students,  who  will  soon  be  more  ambitious  writers  out  in  the  world,  does  not  mean that  we  do  not  deserved  to  be  paid  or recognised  like  any  other  working  professional,  past  or present.

If  you  want  a  photo  shoot,  however  amateur  the  photographer  may be,  they will  charge  you  and  you won’t  baulk  at  the  idea  of  paying  them  an  hourly  rate  or  a  set  fee.  That’s  their  job,  after  all.  Just  as you  won’t  ring  up  a  plumber  when  your  toilet  is  blocked  and  ask  him  to  do  you  a  ‘favour’  and  fix  it.

You  also  probably would  not  get  away  with  telling  your  office  newbie  to  work  five  days  a  week  and come  pay  day,  you  just  say  to  them,  “Oh,  well,  here’s  a  nice,  complimentary  freebie  and  my thanks…  surely  that’s  enough  to  satisfy  all  your  needs  and  make  ends  meet?”  Of  course  you wouldn’t  even  try  to do that.

So  if  you  don’t  do  it  for  other  working  people  and  their  specific  careers,  then  damn  well  don’t  do  it for  my  career.  Writers  do  a  lot  of  things  purely  out  of  passion  or  for  a  dozen  other  reasons  that  don’t make  sense  to  anyone  else  but  us  –  but  here’s  something  you  might  not  have  considered  about  us: we  also do it  to earn a  living.  I just  thought  you  should  know…

Posted from WordPress for Android by T.A.Ryan

Singlehood: It’s a Life Sentence, Not a Death Sentence

There  was  once  a  time  when  I  used  to  think  that  my  being  single  meant  I  was  failing  in  life.  When  I  hit  about sixteen,  suddenly  being  alone  seemed  to  automatically  imply,  both  to  myself  and  to  others,  that  I  was  lonely. I  wasn’t,  really,  but  that  was  probably  the  first  time  I  started  to  want  more  from  my  life,  that  I  discovered  an ‘ultra-crush’  and  thought,  “I  really,  really,  really   like  you,”  Carly-Rae  Jepsen-style. 

I  started  wistfully dreaming  about  finding  a  hand  to  hold  or  even  just  someone  to  do  stupid  or  vaguely  inappropriate  things with.  You  know,  someone  to  love,  share  all  my  secrets  with,  confess  my  fears  to  and  bounce  my  thoughts  off when  they  get  too  much  to  contain  within  the  fragile  confines  of  my  own  mind.  I  guess  I  was  in  search  of someone  to  call  my  own  and  know  better  than  I  would  ever  hope  to  know  myself.

It  was  your  typical  teenage  love/angst  scenario,  born  of  years  of  being  spoon-fed  romantic  notions.  As  a  girl, this  all  started  when  I  was  old  enough  to  comprehend  what  a  passionate  kiss  and  happily  ever  after  between  a Disney  princess  and  prince  was  really  all  about. 

image

Pop  culture  –  and  in  truth,  modern  society  –  had indoctrinated  me  into  believing  that,  when  I  was  old  enough,  my  prince  would  come  or  I,  the  quintessential damsel-in-distress,  would  stumble  into  the  arms  of  a  knight  in  shining  armour  and  ride  off  into  the  sunset… Well,  that  never  quite  happened.  (I’m  twenty-two  and  still  waiting,  Prince  Charming…  so  what  happened, honey,  did  you  get  lost  along  the  way?)

Why?  Oh,  well,  there  are  lots  of  personal  reasons  but  mainly  it’s  because,  at  some  point,  I  quite subconsciously  realised  I  didn’t  need  a  man  to  save  me  (I  am  woman,  hear  me  roar)  and  secondly,  because chivalrous  knights  are  in  rather  short  supply  these  days  –  but  it’s  down  to  so  much  more  than  that.

Every  time  I  would  get  close  to  a  potential  something,  as  you  might  call  it,  I  would  sabotage  it  unintentionally  (and thanks  largely  to  my  insecurities)  but  I  finally  admitted  to  myself  that  hey,  maybe  I  actually wasn’t  quite  ready  to  have  my  heart  invaded  or  to  go  through  all  those  giddy  emotions  with  someone  and then  watch  it  fall  apart  in  a  week,  a  month  or  year’s  time.  I  wasn’t  ready  to  be  left  with  a  list  of  exes  and  ohs and  relationship  regrets.

Today,  I’m  glad  I  don’t  have  to  pretend  to  be  bitter  and  venomous  about  my  so-called  ‘ex’…  It’s  not  because my  ex  was  a  good  or  a  bad  person  (though  isn’t  it  funny  how  we  can  like  or  even  love  someone  while  we  are with  them  but  then,  once  we  break  up,  they  suddenly  become  the  devil  reincarnated,  wouldn’t  you  know?) but  rather  because  well,  he  doesn’t  exist  and  I  hope  he  never  does.

I  hope  all  this  waiting  will  someday  mean  that,  when  I  do  finally  find  someone  (who  actually  reciprocates my  feelings),  it’ll  be  “together  to  the  end”,  with  lots  of  teasing  laughter,  crazy  emotion  and  I-won’t-give-on-us  moments  in  between.  After  all,  I’m  a  one-track  kinda  girl,  looking  for  my  two-ply.  (Thanks,  Train… your  songs  have  and  always  will  be  the  soundtrack  to  all  my  romantic  endeavours.)

I  am  really  thankful  that  I  have  never  had  to  break  up  with  someone,  as  I  think  it  must  be  awful  and truthfully,  I’d  hate  to  break  someone’s  heart  or  feel  ‘compelled’  to  be  bitter  and  resentful  towards  someone who  once  might  have  been  my  ‘everything’…  but  then  again,  I’m  a  naturally  forgiving  and  loving  person  so  I don’t  think  hating  The-One-Who-Must-Not-Be-Named  (I  mean,  isn’t  that  always  how  one’s  friends  seem  to refer  to  the  guy/girl  after  any  rollercoaster  break-up  and  subsequent  tequila  tears?)  will  ever  be  my  last resort.

That’s  not  to  say  I  haven’t  had  my  heart  broken  but  well,  I’ve  kept  it  as  safe  as  can  be…  I  think  I  have  only really  and  truly  fallen  in  love  once  and  I  made  such  a  mess  of  it  that  I  am  in  no  real  hurry  to  do  a  repeat  –  but the  niggling  fact  remains  that  yes,  I  do  still  experience  that  familiar,  dull  pang  known  to  single  people  the world  over  when  I  walk  past  a  young  couple  who  look  madly  in  love.

I  often  want  to  gag  when  I  see  lovers  stealing  stolen  kisses  (can’t  we  just  outlaw  public  gestures  of  affection already;  have  a  heart  for  single  or  broken-hearted  people  everywhere)  and  though  I  generally  pretend  it doesn’t  bother  me  (and  most  of  the  time,  it  honestly  doesn’t)  –  occasionally,  it  does  sadden  or  annoy  me.  I  am only  human  after  all.

That  said,  I  also  see  more  and  more  couples  fighting  or  arguing  in  public,  looking  downright  miserable  and hear  of  terrible  break-ups  and  when  this  happens,  I  mentally  raise  my  hands  to  the  heavens  and  silently  give thanks  or  think:  “I’m  good  single,  Lord.  I’m  good!  Hold  fire  with  my  future  someone,  please!”

image

Last  night,  something  happened  outside  my  sheltered  single  world  that  really  unsettled  me.  I  saw  a  couple fighting…  badly.  It’s  that  kind  of  scary  domestic  row,  which  builds  and  builds  into  something  really  nasty  and,  as  a  helpless  bystander,  you  think  love  could  never  possibly  have  existed  there  because  love  is  kind,  gentle and  uplifting,  it  soothes  and  comforts  and,  though  it  sees  another’s  imperfections,  it  chooses  to  love  them  as if  they  were,  in  fact,  perfections  (or  at  least  vaguely  cute  or  lovable  pet-hates  ;)).

Yet that  was  not  what  filled me  with  horror  –  it  was  the  fact  that,  although  I  didn’t  want  to  listen,  look  or  get  involved,  it  was  all  so  loud and  hateful  that  I  was  petrified  I’d  end  up  having  to  ring  the  police  to  (please)  come  and  separate  these  poor people  from  one  another.

I  wasn’t  terrified  because  of  the  violent  nature  of  the  dispute  (though  that  still  shook  me)  but  rather  because of  the  anger,  the  brokenness  and  blatant  hatred  spewing  forth  between  them,  creating  a  distance  that  no amount  of  apology,  love  or  ‘kiss-and-make-up’  mentality  will  ever  truly  bridge.  That  is  a  truly  tainted  love and  it  is  very  rarely  salvageable.

With  much  swearing,  arm  tugging  and  slamming  of  doors,  they  vanished  back  into  the  night  and  I  tried  to pretend  that  I  wasn’t  rattled  to  my  core  –  but  since  I  am  really  shoddy  at  playing  pretend  and  usually  my emotions  are  more  obvious  and  perceptible  than  I  would  best  like,  I  must  confess  I  failed  to  even  do  that.

Still…  it  made  me  reflect  once  again  on  the  notion  that  just  because  you  are  with  someone,  the  world  is  not suddenly  a  better  place  and  sadly,  sometimes  people  really  are  better  off  on  their  own…  My  heart  breaks  for that  couple  because  I  know  it  must  be  terrible  to  be  together  and  feel  so  utterly  alone.

So  yes,  sometimes  I  get  a  little  lonely  but  I’m  not  alone  in  this  great,  big  world,  not  by  a  long  shot.  I  have friends  and  loved  ones  who  blow  my  mind  with  their  awesome  ways  and  who  willingly  partake  in  my adventures.

Okay,  so  maybe  I  don’t  have  cuddle  sessions  on  the  couch  on  Saturday  nights and  binge-watch  Game  of Thrones  or  Poldark (though  I  have  a  giant  fluffy  dragon  and  he  takes  up  half  my  bed  anyway)  but  I  now know  that  I  have  a  life  that  is  as  happy  and  full  as  I  decide  to  make  it  and,  although  sometimes  I  think  I  might be  missing  someone  I  might  not  even  know  yet,  the  fact  of  the  matter  remains  that  ‘singledom’  has  a  far worse  ‘rep.’  than  it  deserves.  It’s  painted  as  this  dreadful  time  in  our  teen  or  adult  lives  when,  in  fact,  it  is actually  sometimes  a  far  happier  time  than  our  dating  or  married  lives  will  be.

Now,  that  is  not  to  say  that  you  can’t  have  your  cake  and  eat  it  when  it  comes  to  romantic  relationships  but maybe  it’s  time  for  us  to  realise  that  being  single  does  not  make  us  superfluous  as  people,  nor  does  it  mean that  you  are  inferior  to  all  your  friends  who  are  getting  engaged,  married  or  pregnant  left,  right  and  centre…  it simply  means  that  it  hasn’t  happened  for  you  yet  or  that  you  get  to  take  a  breather  before  you  dive  back  into the  often-treacherous  waters  of  modern-day  dating  and  love  in  your  teens,  twenties,  thirties  and  even  beyond.

Towards  the  latter  part  of  2015,  I  realised  that,  instead  of  pining  at  home  on  weekends  and  wishing  I  had someone  to  take  me  on  a  Sunday  (ocean)  drive  or  for  an  impromptu  picnic  in  the  park,  I  could  go  out  and  do things  on  my  own  (shock,  gasp,  horror,  right?)  and  still  have  a  blast.

I  started  hiking  and  exploring  my  city  or  reading  and  binge-watching  series  anyway,  doing  the  things  that made  me  happiest  and  when  I  did  that,  when  I  stopped  feeling  like  I  needed  someone  to  make  me  more complete  (because  Heaven  knows,  I  do  not  need  someone  to  complete  me…  To  fulfill  or  better  me,  perhaps, but  not  to  complete  me.  That’s  utter  bull…  we  are  already  complete,  functioning  individuals  and  no  one person  is  going  to  alter  your  wholeness),  I  started  to  realise  I  had  precisely  what  I  needed  during  that  point  of my  life  and,  though  I  will  always  personally  believe  in  soul  mates  and  lasting  love,  I  can’t  help  but  feel  that we  are  as  self-fulfilled  as  we  set  our  minds  to  be.

I  mean,  say  we  do  find  that  perfect,  elusive  relationship,  shouldn’t  we  accept  that  we  might  end  up  with someone  who  shares  none  of  our  favourite  pastimes,  although  they  are  a  good  fit  for  us…  so  what  are  we going  to  do?  Give  up  everything  we  enjoy  just  to  be  more  like  them  or  can  we  instead  learn  to  do  new  things with  someone  and  allow  for  that  most  necessary  little  give-and-take?

Will  you  give  up  on  your  personal  goals  and  future  dreams  in  order  to  be  a  stay-at-home  dad  purely  because your  wife  wants  to  ascend  the  corporate  ladder  in  stilettos?  I  hope  not  –  at  least,  do  it  but  don’t  do  it  unless  it is  something  you  are  both  content  with.

Because,  if  a  person  doesn’t  help  you  to  reach  your  goals  or  to  seize  fast  to  your  dreams,  then  they  do  not have  your  (or  the  relationship’s)  best  interests  at  heart…  they  are  only  thinking  of  themselves  and  when  that happens,  you’re  honestly  better  off  on  your  own  because  no  love  is  actually  better  than  a  selfish  ‘love’.

image

I would  love  to  learn  more  about  another  career  if  that’s  what  my  potential  love  interest  is  into  but  it  doesn’t mean  that  I  am  going  to  drop  my  career  like  a  hot  cake  and  change  myself  just  so  that  I  can  do  and  be everything  he  favours  as  a  person.

If  he’s  not  into  sport,  tough  luck  because  I  am  and  I  won’t  stop  watching  football  or  being  crazy  about  cricket simply  because  he  prefers  rugby  or  maybe  doesn’t  even  like  sport  at  all.  I  won’t  give  up  my  mix  of  music  just because  he’s  only  into  jazz  or  heavy  metal…  We  should  not  change  to  fit  someone’s  ideal  world,  nor  should we  try  to  change them.

Love  isn’t  about  renovating  that  quaint,  run-down cottage  –  it’s  about  restoring  it  and  accepting  what  existed there  long  before  you  moved  your  baggage  in.  It  is  about  helping  it  to  become  something  even  more beautiful.  I  hope  we  will  all  change  for  the  people  we  love  but  I  also  hope  that  it  will  be  a  natural,  freeing transformation  rather  than  something  we  get  strong-armed  into.

This  brings  me  to  my  next  point:  ‘singlehood’  is  actually  the  best  and  only  real  opportunity  you  will  have  to become  a  better,  well-rounded  person  or  to  improve  on  the  things  that  you  (or  maybe  even  someone  who cares  for  you)  feel  leaves  something  to  be  desired.  I’m  not  talking  about  looks  here,  rather  about  your  inner character  –  but  it  is  also  fun  to  experiment  with  your  wardrobe,  personal  tastes  and  even  hairstyles  when  you are  single  because  there’s  no  one  to  tell  you  what  to  wear  or  do.

There’s  no  one  to  look  good  for  and  try  impress  other  than  yourself  and  trust  me,  that  is  actually  extremely liberating.  As  much  as  you  will  love  trying  to  look  good  for  someone  else  (and  you  should),  you  will  never feel  quite  as  amazing  as  you  will  when  you  dress  nicely  just  so  you  can  feel  good  about  yourself  or  even  for the  hell  of  it.  (And  yes,  we  perennially  single  people  actually  do  this.)

Most  importantly  though,  it  is  so  wonderful  to  realise  that  just  because  you  are  alone,  does  not  mean  you  are lonely  and  that  being  single  is  a  licence  to  live,  love  and  learn  more  about  yourself  and  the  world  you  occupy more  than  any  other  stage  of  your  teenage  or  adult  life  because,  when  you  are  with  someone,  you  do  things together,  your  worlds  becomes  intertwined  and  there’s  so  much  more  to  worry  about  and  juggle…  being single,  well,  it  takes  a  lot  off  your  plate  and  comes  with  its  own  perks  –  and  yes,  you  guessed  it,  free  ‘me’  time is  most  definitely  one  of  them.

So  whilst  this  is  not  a  guide  on  how  to  be  single  (watch  the  movie  for  that),  it  is  my  way  of  declaring  that, this  year,  my  singleness  isn’t  going  to  define  or  cripple  me  anymore.  Instead,  it  will  allow  me  to  focus  on myself  and  all  the  things  I  must  work  on  improving  before  I  find  my  person  and,  though  I  still  really  do  want to  do  just  that,  I  am  perfectly  okay  on  my  own  until  he  gets  here  –  and  between  you  and  me,  I’ve  survived  my entire  tween  to  early  adult  lifetime  quite  well  on  my  own,  so  I  think  I’ll  be  okay  for  another  few  months  or years  yet.  🙂

I  now  wholeheartedly  believe  that  ‘singlehood’  is  not  a  death  sentence but  rather  a  life  sentence  and  until  you  find  someone  ‘cuddleworthy’ (as  I  like  to  say)  or  who  will  be  the rumble  to  your  thunder,  I  hope  that  you,  too,  will  learn  to  be  happy  and  love  life  all  on  your  lonesome  until they  arrive.

Posted from WordPress for Android by T.A.Ryan

Where The Dress… It’ll Happen Anyway

For  those  of  you  who  don’t  know  something  of  my  life’s  story,  I  am  a  reformed  farm  girl  (and  proud  of  the fact  to  boot).  Why  reformed?  Well,  because  now  I’m  something  of  a  city  gal,  though,  for  as  long  as  I  shall live,  few  things  will  be  able  to  stir  me  quite  as  strongly  as  wide  open  spaces,  the  adulating  countryside, dotted  with  farm  houses  and  deep  blue  dams,  and  mountains,  which  watch  on  from  a  safe  distance  where  I hail  from.

image

Truthfully,  I’m  almost  recklessly  fearless  when  I  return  to  the  farming  communities  that  feel  like  home,  or  at least  home  as  I  like  to  imagine  it:  safe,  constant  and  eternally  ‘there’,  for,  after  my  cautious,  fast-moving  city, it  all  just  feels  insanely  secure.

image

Still,  my  actual  home  is  Cape  Town  now  –  there’s  no  two  ways  about  it  –  but  city  life,  well,  it  took  some getting  used  to,  I  can  tell  you  that,  especially  as  a  young  woman.

Not  because  I  fear  for  my  life  every  time  I  cross  the  street  because  Cape  Town  drivers  are  infamously impatient  and  urban  pedestrians  are,  as  a  whole,  a  rather  careless  breed.

(You  see,  the  only  people  who  spend all  day  waiting  at  the  robots,  or  traffic  lights,  if  you’re  not  from  South  Africa,  or  caught  in  the  middle  of  the road  on  a  narrow  island  are  the  tourists  and,  as  a  matter  of  principle  here,  generally  everyone  else  knows  to just  jaywalk  or  you  will  almost  literally  grow  old  at  the  stop  streets.)

I  often  have  to  ‘show’  tourists  how  and  when  to  cross*  a  road  and  I  generally  feel  a  bit  sorry  for  them sometimes,  they  look  so  helpless  and  perplexed,  and  so  it  was  again  this  week  when  I  unwittingly  played  the Good  Samaritan.  I  was  just  crossing  the  road  but  I  glanced  at  them  when  they  hesitated,  clutching  their  maps (useless  in  Cape  Town,  we  all  get  lost  anyway)  and  then,  at  the  last  moment,  they  hurriedly  followed.  We  got across…  safely,  I  hasten  to  add.

*(A word of caution:  Do  not  cross  with  me  when  I’m  with  any  of  my  friends  though  because  somehow, we’re  all  hopelessly  bad  at  it  then  and  nearly  get  killed  at  least  twice.  Daily.  There’s  also  a  lot  of  jostling  and heart-in-the-mouth  stuff  or  me  complaining  loudly,  saying  something  like,  “Why  do  you  guys  always  pull  me across  the  road  when  you’re  the  reason  I  nearly  get  killed  in  the  first  place?”  or  “I  can  cross  the  road,  you don’t  need  to  hold  onto  me.”)

It’s  not  even  because  strange  people  try  to  touch  me  (Please  don’t.  Just  don’t,  okay?  I  kick  like  a  mule  and  I have  mastered  the  art  of  elbowing  people  in  the  ribs  and  slicing  them  into  pieces  with  death  stares  when  I feel  threatened)  or  because  my  city  isn’t  as  dangerous  as  they  sometimes  make  it  out  to  be  overseas…  I’ll  tell you  why  though.  It’s  probably  not  what  you’re  expecting  but  bear  with  me,  I  am  a  woman  and  it’s  the  little things  that  mean  so  much  to  us  or  that  make  us  fume.

Anyway,  my  good,  road-navigational  assistance  aside,  that  day,  though  the  sun  was  already  beating mercilessly  down  upon  us  that  morning,  for  once  the  perilously  dangerous  Cape Doctor  hadn’t  yet made  an  appearance.  Yet

I  was  glad  of  that  at  least,  for  I  wearing  a  dress  and  heels  and  dear,  sweet  Cape Town  who  I  adore,  I  really  don’t  feel  like  clutching  at  my  skirts  in  fear  every  single  day  during  summer  (and winter…  sigh),  so  thank  you  for  that  rare  boon,  Mother  City.

By  that  time,  the  streets  were  already  crowded,  the  city  was  teeming  with  life  and  activity  and  it  was  nearing brunch-time  (we’re  a  bit  like  hobbits,  we  Capetonians,  as  we  believe  in  ‘elevenses’,  so  shops,  cafés  and restaurants  in  and  around  the  CBD  are  usually  always  busy  at  this  time)  and  I  rather  hoped  I  was  blending into  the  crowd,  dissolving  like  a  chameleon  into-  wait,  no,  scratch  that,  I  wasn’t  blending  in  at  all.  There  I was,  walking  along  dull  gravel-grey  cement  streets  in  bright  floral  straw  wedges  and  an  even  brighter,  I-think-I-just-blinded-the-sun  canary yellow  dress.

image

(Since  I  got  it  for  my  19th  birthday,  I’ve  only  whipped  it  out of  my  closet  about  three  times  each  subsequent  summer…  you  know,  just  to  make  sure  I  don’t  steal  too  much of  the  sun’s  light,  it’s  pretty  bright  and  blinding,  truth  be  told.)

Okay,  so  I  simply  wished  I  was  blending  in  since  I  hate  standing  out,  but  it  was  a  cheery  dress  for  a  happy day  and  right  now,  I  got  that  summertime  gladness,  so  it  seemed  appropriate.  I  like  its  happy  colour,  though  I usually  detest  yellow  clothing.

The  thing  about  my  little  yellow  number  is  that  it’s  relatively  long  as  dresses  go,  with  a  jagged  skirt  that  goes well  below  my  knees  in  places  and  never  any  higher.  It’s  what  you’d  wear  when  you’re  trying  to  impress  your future  in-laws  or  effortlessly  look  respectable  and  a  safe  bet  for  any  ‘smart-casual’  occasion.  It’s  the  kind  of dress  a  woman  wears  when  she  wants  to  feel  and  look  nice  without  attracting  unwanted  (read:  male) attention.

Well,  actually  no…  not  quite.  See,  if  you’re  a  woman  living  in  Cape  Town  and  you  spend  enough  time walking  the  streets  or  passing  through  the  more  public  spaces,  you  inevitably  encounter  an  array  of  almost daily,  unwelcome  ‘compliments’  and  comments  from  the  opposite  sex. 

I’m  sure  it  happens  in  cities  the  world over  but  for  a  little  ol’  country-girl  like  myself,  at  first,  it  was  a  total  shock  to  the  system,  though  I  had expected  it  to  be  worse  actually,  if  I’m  honest.

I  know  it  happens  to  every woman  around  me  too  because  almost  all  of  my  female  friends  have  complained about  it.

What’s more, I  even  remember  walking  with  my  two  friends  past  some  construction  workers  just  outside  our uni.  the  one  time  and  how  we  had  some  seriously  sexist  comments  and  wolf  whistles  aimed  our  way.  We cursed  under  our  breath  and  discussed  whether  it  shouldn’t  somehow  be  illegal,  that  type  of  thing  and  isn’t  it a  kind  of  sexual  harassment?

Look,  I  am  not  saying  every  guy  does  this,  it’s  really  the  minority,  but  there  are  enough  guys  doing  it  for  it  to become  degrading  and  downright  annoying…  and  even  scary  sometimes. 

I  can  assure  you  neither  myself,  nor any  of  my  female  friends  have  ever  wolf-whistled  at  a  good-looking  man  (and  there  are  plenty  of  those  in Cape  Town….  boy,  oh,  boy)  or  said  things  like,  “Lookin’  good  today,  honey,”  when  we  walk  past  them.  We might  collectively  swoon  once  we’re  out  of  sight  or  earshot  or  occasionally  offer  up  a  small,  knowing  smile but  I  have  not  actually  said  anything  about  their  looks  or  the  way  they  are  dressed  to  their  face,  nor  would  I. It  would  embarrass  them  and  I  don’t  think  people  enjoy  being  embarrassed  in  general.

Maybe  women  are  better  at  complimenting  strangers…  because  that  day  I  received  a  lot  of  comments  (from men)  and  supposed  compliments  but  only  the  last  felt  genuine  and  made  me  blush  and  thank  the  person…  and that  sincere  compliment  came  from  a  woman,  a  local  lady  who  works  at  my  local  bakery.

I  don’t  quite  know  how  we  went  from  my  ordering  two  paninis  to  her  smiling  broadly  and  gushing,  “Your dress  is  so  nice.  You  look  really  beautiful  today!”  since  usually  I  just  place  my  order,  thank  her  and  move  on but  there  you  are.  After  that,  I  went  home  feeling  like  a  million  dollars,  which  for  someone  with  a ridiculously  low  self-esteem,  was  a  quiet  blessing,  I’ll  not  deny.  More  than  that  though,  it  made  me  feel  good inside,  not  exposed  or  tainted.

I  did  not,  however,  look  up  or  acknowledge  the  man  who  had  passed  me  on  the  street  earlier  and  said, “Lookin’  really  nice  there  in  your  yellow  dress,  lady.” 

It  wasn’t  necessarily  the  words  that  were  offensive  or tiresome,  it  is  the  implied  meaning  behind  it  or  the  fact  that  he  had  successfully  rendered  an  elegant  term  of referral  such  as  ‘lady’  worthless,  and  the  way  I  automatically  tend  to  think,  “Wow,  thanks…  I  wonder  how many  other  women  you  have  tried  your  luck  with  today?”  or  “Thank  you  for  just  undressing  me  with  your eyes.  Let’s  do  that  again  sometime  when  I  have  an  umbrella  to  swipe  at  or  whack  you  with…  sound  good?”

He  wasn’t  the  first  or  even  the  worst  I’ve  experienced…  he  was  just  one too many on  any  given  day  when  I have  personally  tried  to  dress  nicely  or  elegantly, with no  desire  to  be  addressed  or  interfered  with.

Weirdly,  it  seems  to  happen  most  when  I  try  to  cover  up  and  look  classy,  which  is  something  else  I  have puzzled  over  for  almost  two  years  now…  I  always  imagined  it  happens  more  to  girls  and  women  when  they wear  short  mini-skirts  or  plunging,  cleavage-revealing  dresses.

Before  you  think  there’s  something  wrong  with  me  for  incurring  such  comments,  I  should  say  it  happens  to every  older  girl  and  woman  and  I’m  far  from  the  exception.  It  might  happen  more  to  some  than  it  does  to  me but  the  point  is,  it  shouldn’t  really  happen  at  all…  and  as  women,  we  all  kinda  really  wish  it  didn’t  happen  at all.

I  really  do  feel  beautiful  when  a  guy  gives  me  a  shy  smile  or  looks  once,  twice  and  then  hurriedly  away because  oh-my-gosh-she-just-saw-me-staring,  abort  mission.  Hell,  I  even  like  the  ones  who  pretend  to  be disinterested  right  up  until  they  pass  you  or  vice  versa,  then  hurriedly  shoot  you  a  glance.

I  also  prefer  a  quiet  compliment  but  not  from  random,  strange  men  in  public  spaces  or  on  the  city  streets where  my  looks,  how  I  am  dressed  and  where  I  am  going  or  have  been,  are  really  none  of  your  concern.

I  wish  it  would  end  –  but  I  know  it  won’t  and  for  now,  I  currently  count  myself  lucky  to  have  (unfortunately) received  a  lot  of  comments  and  so-called  compliments  from  male  ‘admirers’  over  the  past  three  years,  but to have  never  yet  received  any  overtly  sexual  innuendos or verbal  harassment.

Today,  it  happened  again  and  I  found  myself  almost  wishing  for  winter  just  so  I  can  pull  on  a  pair  of  jeans  or thick  tights  and  winter  coats  and  ditch  the  skirts  and  dresses  (and  comments)  for  a  few  months…  well,  sort  of. This  time,  however,  when  the  man  sitting  on  a  nearby  wall  in  yet  another  busy  public  space  said  to  me, “Promise  me  you’ll  have  a  super  duper  day  further?”,  I  managed  a  wry  smile,  though  I  shook  my  head  at  him and  his  words.

Sure,  I  can  do  that.  I  can  promise  you  that  I  will  have  a  super  duper  day  –  and,  although  you  feel  chuffed  that you  got  a  reaction  from  me,  it  wasn’t  a  positive  thing.  Not  for  me  and  certainly  not  for  you…  you  and  your like  would  do  well  to  remember  that  next  time  you  unnecessarily  talk  to  us  ladies  and  if  you  hold  your tongue  like  the  true  gentlemen  among  men,  who  look  without  always  lusting,  who  admire  without  openly perving  or  who  simply  compliment  without  fishing,  then  perhaps  you,  too,  might  earn  yourself  a  smile  from a  woman  in  any  kind  of  outfit  at  all.

(Because, let’s face it, it isn’t about the clothes… It’s about how some men still get a kick out of objectifying (yawn) women and making them feel crap on the inside and icky on the outside – and it is entirely abhorrent.)

Though  chances  are, that woman  will  never  be  me… Because as I mentioned earlier, I am  a  reformed  farm  girl and  I  grew  up  in  a  town  where manners  and  respect do actually still  exist  among  members  of  the  opposite  sex (no wonder I never have to worry about how I am dressed back home!)   –  and  out  there,  we  just  don’t  take  kindly to that sort of thing… then again, even here in the Mother City, I don’t really know many people who do.

So I think I will just wear the dress, it’ll happen anyway whether I do or don’t… and more’s the pity.

image

Posted from WordPress for Android by T.A.Ryan

I’ll Never Celebrate V-Day… Here’s Why

I often wonder why  I was  born in the  so-called  month of Love.  It  should have  been  April  but  it seems  I have  always  been an impatient  one… So February  it  was  and exactly  two weeks  before Valentine’s  Day  to add  insult  to  injury.  It  is  a  bit  of a  joke,  really,  my  being  born then, considering that  I am, by  my own admissions,  rather hopeless  when it  comes  to hitting on lasting love.

image

Photo credit: http://www.facebook.com

I don’t  mean  to sound bitter  here, for you  see, it’s  not  that  I am  not  romantically  inclined or that  I don’t  love  chocolate,  flowers  and fluffy  animals  as  much  as  the  next  girl  (maybe  more, in fact) but the  thing is, I hate  the  idea  of people  feeling  compelled  to  buy  someone  a  dozen  blood red roses  or the  biggest  chocolate  slab in existence  to prove  that  they  care.  What’s  love  got  to  do, got  to do with that?

image

Photo credit: google images

Let  me  pass  on a  little  secret  to you:  you  cannot  buy  someone’s  love  so don’t  even  try.  People  either love  you  or they  don’t, and if they  are  so shallow  as  to  require  that  you  take  them  out  to dinner or buy  them  a  giant  bunny  rabbit  with ‘I Love  U’  stitched  across  its  chest, otherwise  it’s  a  sign that  you don’t  love  them  enough or at  all,  then  there  is  something a  little  off there, I feel…

The  people  who well  and  truly  love  you  won’t  care  if  you  wish them  a  ‘Happy  V-Day!’  or if you send them  a  box of chocolate  truffles  wrapped in gold,  for they  will  love  you  on February  13th  and I promise, whatever happens  this  year on the  14th, they  will  go on loving  you  the  day  after as  well.

I’ve  never had a  Valentine  and the  most  romantic  thing  I ever received  from  someone  was  a  sunset photo so maybe  I’m  just  used to not  holding out  for much in this  regard – and truthfully,  I would like someone  to  give  me  flowers  or to buy  me  a  stuffed Minion toy  or something  ridiculously  cheesy, yet  equally  sweet  just  once  someday  – but  I am  not  going  to sit  languishing on the  14th  when  another Valentine’s  Day  comes  and goes  and I am  one  of the  many  single  people  on the  day.

image

Photo credit: google images

I don’t  give  a  toss  about  my  relationship  status  either so I won’t  be  wearing black  to mourn  my  lot and I certainly  won’t  be  drowning  my  sorrows  and crooning  away  to Mariah  Carey  because  nobody wants  me  and  it  supposedly  sucks  to be  single.

You know  what’s  worse  than  not  having  a  Valentine  year in  and year out?  How  about  not  having  a mother  on Mother’s  Day  or a  father on Father’s  Day?  So maybe  there  are  worse  days  to be  without special  someone  than  on the  14th  of Feb., eh?

What’s  more, for many,  Valentine’s  is  just  a  heartbreaking  day  or bittersweet  and  sickening, even.

When everyone  around you  is  pretending to  celebrate  love  (like  that’s  a  thing… how  about  you  just love  unconditionally  and willingly  and try  prove  it  as  often as  you  can  in simple,  yet  telling  ways instead  of going out  of your way  once  a  year and  only  once  a  damn year),  you  might  be  going through a  wretched divorce,  navigating a  messy  break-up or burying the  love  of your  life…  so please,  don’t  confuse  a  stupid, commercialised  day  with real  love  and devotion.

I am  not  saying  you  can’t  spoil  the  one  you  adore  on  Valentine’s… I hope  you  do take  that  woman you’ve  had your  eye  on for absolute  ages  out  to dinner  or that  the  boy  you’ve  been crushing  on for months  asks  you  to be  his  Valentine  – but  more  than  that,  I hope  you  take  the  time  to realise  that love  is  not  about  how  much  you  receive,  it’s  about  how  much  you  give  away.

Also, bear  in mind  that  people  have  so many  different  ways  of expressing love  and affection.  There is  no right  or wrong way  to show  you  care  and  one  day  is  not  the  be-all  and  end-all  of your  future together  and it’s  certainly  not  a  defining point  in your relationship.

All  those  lovey  dovey  couples  who come  out  of the  shadows  to  masquerade  their  love  once  a  year? They  fight, hurt  and  bleed just  the  same  as  the  couple  who can’t  afford to  go out  to dinner  but  still they’re  crazy  about  each other  or the  ones  who sit  in  sullen silence  because  he  forgot  that  Valentine’s matters  and  she  is  pissed off about  it.  They  might  put  on a  great  show  of it  on the  day  but  honestly, their  problems  do not  fade  simply  because  they  can  afford to splash out  or lavish each  other with gifts  and that  designer  love  don’t  mean nothing  at  all  if  it’s  just  there  to keep  up appearances.

I hope  that  if I ever  am  in  a  relationship when  Valentine’s  rolls  around (to the  resounding sound of ‘ugh’  uttered the  world  over) that  my  man  will  sense  that  I don’t  need  him  to  take  me  out  to  dinner or spoil  me  on  that  day  for me  to believe  he  loves  and  cares  for me.  It’s  not  to say  that  I’ll  refuse  to let him  in  the  door if  he  comes  bearing a  bottle  of white  wine  and sinful  dark chocolate  or painstakingly  agrees  to binge  watch all  six seasons  of  Downton  Abbey  or  Atonement  as  I splutter and coo beside  him  but  I won’t  expect  it. I won’t  need  it.  It  will  just  be  one  of the  many  bonuses  that make  life  and  love  worthwhile.

Whatever happens, I hope  we’ll  never turn  into one  of those  obnoxious  couples  who feel  that  it  is their  solemn duty  and moral  obligation to  remind  everyone  else  of the  fact  that  they  are  in  a relationship… No, we  don’t  need to  see  photos  of you  making  out  a  hundred  times  a  month on your social  media  feeds  or to hear  about  how  wonderful  your man  is  in every  status  update.  We  believe you,  we  just  don’t  really  care,  sweetheart. (Any wonder #ValentinesMustFall was trending recently?)

image

Photo credit: http://www.9gag.com

Whether  you  are  single  or not  this  Valentine’s, whether you  are  going strong or walking  on uncertain ground, whether  you  have  loved  and lost  or you  are  head-over-heels  and still  falling, don’t be  spiteful  or nasty  about  it. Have  the  decency  to  respect  that  other  people  are  entitled  to be  in love even if  you  are  single  and dying to  mingle,  and in that  same  vein, to  all  the  couples  out  there,  if you are  one  half made  whole  (nearly), then  be  quietly  subtle  and appreciative, not  annoying, about  your combined  happiness.

Above  all  though, remember that  the  grass  isn’t  always  greener on the  other side  and that,  whether we  believe  it  or not, whether  it  matters  or it  doesn’t, we  will  all  be  loved by  someone  throughout each  stage  of our lives  and we  don’t  need a  silly  day,  crammed  full  of paper hearts  or jokes  about Cupid’s  shoddy  aim,  to remind us  that  love  is  free,  inexpensive  and exists  right  the  year round.

If you  love  someone,  I hope  you  find the  courage  to tell  them  but  it  should not  have  to be  on any  set day  or in any  set  way…  love  doesn’t  work like  that  – and  that’s  the  real  reason I have  and  always  will love  to  hate  V-Day  because  it  will  always  be  a  reminder  of the  fact  that  rather  than  our spreading love, we  are  limiting  it  by  trying to force  it  into a  heart-shaped  box, when it  was  intended  to be immeasurable  and as free  as  it  is  true.

Posted from WordPress for Android by T.A.Ryan